Teler, ondernemer en ook verkoper

Sinds twee jaar richt Merkens zijn pijlen vooral op de Redlove. Met die appel hoopt hij zijn bedrijf financieel gezond te kunnen houden. De teler kwam de Redlove zes jaar geleden op het spoor, toen een journalist hem erover vertelde. Merkens vond het ras toen niet geschikt. Twee jaar geleden benaderde een Zwitserse raseigenaar Merkens opnieuw toen hij Europese partners zocht.
‘Het ras was doorontwikkeld en ik vond de smaak veel beter. Het is een friszure appel met wat grover vruchtvlees en meer antioxidanten dan andere appels. Bovendien is hij resistent tegen schurft, waardoor we weinig bestrijdingsmiddelen hoeven te gebruiken. Maar het meest bijzondere zijn de rode schil en het donkerroze vruchtvlees. De Redlove is heerlijk om vers te eten en om taarten mee te bakken. Ook richten we ons op horeca en gastronomie. Horecagroothandel Hanos heeft hem opgenomen in zijn assortiment.’

Risico spreiden

Tot nu toe heeft Merkens een goede prijs voor de Redlove kunnen bedingen. ‘Van mijn 33 hectare heb ik er 6 hectare voor gereserveerd. Vier telers in Strijen, Ressen, Zeist en Deil gaan ieder nog eens 2 hectare voor ons telen. Zo spreiden we het risico voor weersomstandigheden zoals hagel. In de toekomst willen we zelf meer Redloves gaan telen, maar dit is een goed begin.’
De Zwitserse raseigenaar heeft ook partners in België, Frankrijk, Italië, Groot-Brittannië en Oostenrijk. ‘We komen ten minste één keer per jaar bij elkaar om te overleggen over de kwaliteit van de Redloves en de ontvangst op de markt. Het geeft positieve energie om elkaar te ontmoeten. Je moet op een ander level acteren dan alleen als teler. Ik heb me er wel een beetje op verkeken hoe moeilijk dat is’, zegt Merkens.
‘Je bent nu ook ondernemer en verkoper en moet overal iets van vinden. Vaak loop je daarbij tegen een muur. Omdat we zo klein zijn, is het bijvoorbeeld lastig om een verpakking te ontwikkelen, want voor fabrikanten is dat alleen interessant als je grote volumes afneemt. Het kost veel tijd om zulke dingen te regelen. Gelukkig heb ik goede medewerkers, anders zou me dat niet lukken.’

Kostprijs

Volgens Merkens is de Redlove het enige fruit dat nog echt iets oplevert voor zijn bedrijf. ‘Ik heb een adviseur, een gepensioneerde man die uit de notariële wereld komt. Hij was verbaasd dat ik nog nooit mijn kostprijs had berekend. Toen wij dat hadden gedaan, dacht ik: ‘Waarom doe je dit nog?’’, vertelt hij.
‘Onze ideologie is altijd geweest om de consument een gezond product te geven en wij verwachtten daarvoor gewaardeerd te worden. Maar zo zit de wereld niet meer in elkaar. De centen liggen tegenwoordig langs de weg en niet meer in de boomgaard. Ik zie steeds beter hoe de hazen lopen, maar je loopt daarbij wel tegen je eigen tekortkomingen aan. Je moet uit je comfortzone komen en dan helpt iedereen je wel. Ik heb ook geleerd om beter voor mezelf op te komen’, stelt Merkens.
Voor de introductie van de Redlove heeft Merkens goed om zich heen gekeken. ‘Ik heb in de loop der jaren veel nieuwe rassen op zien komen en snel weer zien verdwijnen. Dan ben je als teler de klos vanwege de pr-kosten. Ik heb bij vergaderingen gezeten met bureaus die hadden nagedacht over doelgroepen en wat iedereen ermee kon verdienen. Maar hun berekeningen waren gebaseerd op allemaal klasse I-producten zonder rekening te houden met de appels die dat net niet haalden en als sap de markt opgingen’, aldus de ondernemer.
‘Met de Redlove ben ik uitgegaan van een goede middenprijs per hectare. Ik wil dat al onze appels meerwaarde opleveren. Voor het sap en de rode appelmoes heeft dat goed uitgepakt; ik heb afspraken kunnen maken voor de toekomst.’
Samen met een Nederlandse druiventeler heeft Merkens dit jaar cider gemaakt en laten bottelen in Duitsland. ‘Ik ben ermee naar exclusieve restaurants gegaan. Ze vonden de smaak, kleur en uitstraling erg goed. Het is alleen jammer dat zo’n fles drie keer over de kop moet, wil de restauranteigenaar er ook nog wat aan hebben. Soms heb ik het gevoel dat ik als een soort David tegen Goliath aan het vechten ben.’

Bekijk meer over:

Weer

  • Woensdag
    9° / -3°
    30 %
  • Donderdag
    10° / 2°
    50 %
  • Vrijdag
    9° / 3°
    20 %
Meer weer